เช่นเดียวกับเจ้าของฟาร์มอื่น ๆ ทั่วประเทศ Rusty Kemp บ่นว่าราคาต่ำมากที่จ่ายให้กับวัวที่เขาเลี้ยงในตอนกลางของเนบราสก้าแม้ว่าราคาเนื้อวัวที่ร้านขายของชำยังคงปีนขึ้นไป

เขาและเพื่อนบ้านตำหนิการควบรวมกิจการในอุตสาหกรรมเนื้อวัวตั้งแต่ช่วงทศวรรษ 1970 ส่งผลให้บริษัทสี่แห่งสังหารโคกว่า 80% ของประเทศ ทำให้ผู้แปรรูปมีอำนาจกำหนดราคามากขึ้น ในขณะที่เจ้าของฟาร์มพยายามหาเลี้ยงชีพ ข้อมูลของรัฐบาลกลางแสดงให้เห็นว่าทุกๆ ดอลลาร์ที่ใช้จ่ายไปกับอาหาร ส่วนแบ่งที่จ่ายให้กับเจ้าของฟาร์มและเกษตรกรลดลงจาก 35 เซ็นต์ในปี 1970 เหลือ 14 เซนต์เมื่อเร็วๆ นี้

มันทำให้เคมพ์เปิดตัวแผนการที่กล้าหาญ: ระดมเงินมากกว่า 300 ล้านดอลลาร์จากเจ้าของฟาร์มเพื่อสร้างโรงงานด้วยตัวเอง โดยวางอนาคตไว้ในมือของพวกเขาเอง

“เราบ่นเรื่องนี้มา 30 ปีแล้ว” เคมป์กล่าว “อาจถึงเวลาที่ใครบางคนทำบางอย่างเกี่ยวกับเรื่องนี้”

รัฐบาลสหรัฐฯ สอบสวนราคาเนื้อที่เพิ่มขึ้นในช่วงการระบาดของไวรัสโคโรน่า

ทีมงานจะเริ่มงานในฤดูใบไม้ร่วงนี้โดยสร้างโรงงานเนื้อที่ยั่งยืนบนพื้นที่เกือบ 400 เอเคอร์ใกล้กับ North Platte, Nebraska และกลุ่มอื่น ๆ กำลังเคลื่อนไหวอย่างน่าประหลาดใจที่คล้ายกันในไอโอวา ไอดาโฮ และวิสคอนซิน องค์กรต่างๆ จะทดสอบว่าเป็นไปได้จริง ๆ หรือไม่ที่จะแข่งขันทางการเงินกับแนวโน้มของอุตสาหกรรมที่กวาดล้างการเกษตรของอเมริกาและมีบทบาทในการขาดแคลนเนื้อสัตว์ในช่วงการระบาดใหญ่ของโคโรนาไวรัส

การย้ายดังกล่าวเป็นไปตามกำหนดเวลา เนื่องจากกระทรวงเกษตรสหรัฐกำลังดำเนินการหลายขั้นตอนเพื่อส่งเสริมอุปทานที่หลากหลายมากขึ้นในอุตสาหกรรมเนื้อวัว

ฝ่ายบริหารของ Bidenเมื่อเดือนที่แล้วกล่าวว่ามีความกังวลว่าอุตสาหกรรมบรรจุภัณฑ์เนื้อสัตว์กำลัง “แพร่ระบาด” โดยประกาศว่า USDA จะลงทุน 1.4 พันล้านดอลลาร์เพื่อช่วยเหลือผู้แปรรูปอาหารที่ได้รับอันตรายระหว่างการระบาดใหญ่

ซิด มิลเลอร์ กรรมาธิการการเกษตรแห่งรัฐเท็กซัส กล่าวว่า การต่อต้านผู้ผลิตรายใหญ่เป็นการเคลื่อนไหวที่ถูกต้องสำหรับเจ้าของฟาร์ม และจะเป็นประโยชน์ต่อทั้งเจ้าของฟาร์มและผู้บริโภค

“เกษตรกรได้รับความเสียหายนานพอแล้ว ถึงเวลาที่เราจะต้องต่อสู้กลับ นี่คือวิธีที่เราทำ เราจะเผชิญหน้ากับโปรเซสเซอร์ขนาดใหญ่” มิลเลอร์บอกกับ Fox News

ถึงกระนั้น ก็ยังยากที่จะพูดเกินจริงถึงความท้าทาย โดยต้องแข่งขันกับคู่แข่งรายใหญ่ที่มีเงินทุนดีซึ่งดำเนินกิจการโรงงานที่มีประสิทธิภาพสูง และสามารถขายเนื้อวัวได้ในราคาที่ผู้ประกอบการรายเล็กต้องเผชิญ

คำถามคือว่าโรงงานขนาดเล็กสามารถจ่ายเจ้าของฟาร์มได้มากขึ้นและยังทำกำไรได้เองหรือไม่ รถบังคับน้ำหนักเฉลี่ย 1,370 ปอนด์มีมูลค่าประมาณ 1,630 ดอลลาร์ แต่มูลค่านั้นต้องแบ่งระหว่างโรงฆ่าสัตว์ โรงอาหาร และเจ้าของฟาร์ม ซึ่งโดยปกติแล้วจะเป็นผู้รับผิดชอบค่าใช้จ่ายที่ใหญ่ที่สุดในการเลี้ยงสัตว์มานานกว่าหนึ่งปี

David Briggs ซีอีโอของ Sustainable Beef รับทราบถึงปัญหาดังกล่าว แต่กล่าวว่านักลงทุนของบริษัทของเขายังคงมั่นใจ

“คนเลี้ยงโคเป็นผู้รับความเสี่ยง และพวกเขาพร้อมที่จะเสี่ยง” บริกส์กล่าว
การรวมกิจการบรรจุภัณฑ์เนื้อสัตว์เริ่มต้นขึ้นในช่วงกลางทศวรรษ 1970 โดยการซื้อกิจการของบริษัทขนาดเล็ก การควบรวมกิจการ และการเปลี่ยนไปใช้โรงงานขนาดใหญ่กว่ามาก ข้อมูลสำมะโนที่อ้างถึงโดย USDA แสดงให้เห็นว่าจำนวนโรงฆ่าสัตว์ลดลงจาก 2,590 ในปี 2520 เป็น 1,387 ในปี 2535 และผู้แปรรูปรายใหญ่ค่อยๆ ครอบงำ โดยเริ่มจากการจัดการปศุสัตว์เพียง 12% ในปี 2520 เป็น 65% ในปี 2540

ปัจจุบัน บริษัทสี่แห่ง — Cargill, JBS, Tyson Foods และ National Beef Packing — ควบคุมตลาดเนื้อวัวในสหรัฐฯ กว่า 80% เนื่องจากการฆ่าโคที่โรงงาน 24 แห่ง ความเข้มข้นนั้นกลายเป็นปัญหาเมื่อคนงานติดเชื้อ coronavirus ทำให้ช้าลงและปิดโรงงานขนาดใหญ่บางแห่ง และการโจมตีทางอินเทอร์เน็ตเมื่อฤดูร้อนที่แล้วบังคับให้ปิดโรงงาน JBS เป็นเวลาสั้น ๆ จนกว่าบริษัทจะจ่ายค่าไถ่ 11 ล้านดอลลาร์

‘ห้า’ ของอาหารที่เพิ่มขึ้น, ราคาแก๊ส
ฝ่ายบริหารของ Biden ตำหนิการแข่งขันที่ลดลงอย่างมากสำหรับราคาเนื้อวัวที่เพิ่มขึ้น 14% ตั้งแต่เดือนธันวาคม 2020 ถึงเดือนสิงหาคม ตั้งแต่ปี 2016 มูลค่าการขายส่งเนื้อวัวและผลกำไรของผู้ผลิตแปรรูปรายใหญ่ที่สุดได้เพิ่มขึ้นอย่างต่อเนื่องในขณะที่ราคาที่จ่ายให้กับเจ้าของฟาร์มแทบไม่ขยับเลย

ผู้สนับสนุนโรงงานแห่งใหม่ที่วางแผนไว้ไม่มีความตั้งใจที่จะเปลี่ยนโรงฆ่าสัตว์ขนาดยักษ์ เช่น โรงงาน JBS ในเกาะแกรนด์ รัฐเนแบรสกา ซึ่งแปรรูปวัวประมาณ 6,000 ตัวต่อวัน ซึ่งเป็นสี่เท่าของที่โรงงาน North Platte เสนอ

อย่างไรก็ตาม พวกเขากล่าวว่าพวกเขาจะได้เปรียบที่สำคัญ รวมถึงอุปกรณ์ที่ทันสมัยกว่า และพวกเขาหวังว่าจะมีอัตราการลาออกของพนักงานน้อยลง เนื่องจากได้รับค่าจ้างมากกว่า 50,000 ดอลลาร์ต่อปีเล็กน้อย พร้อมสวัสดิการพร้อมกับตารางการทำงานที่ดียิ่งขึ้น โรงงานแห่งใหม่ในมิดเวสต์ยังพึ่งพาความสัมพันธ์ที่ใกล้ชิดกับเจ้าของฟาร์ม กระตุ้นให้พวกเขาลงทุนในโรงงานแห่งนี้ เพื่อแบ่งปันผลกำไร

บริษัทจะทำการตลาดเนื้อวัวทั้งในประเทศและต่างประเทศว่ามีคุณภาพสูงกว่าเนื้อสัตว์แปรรูปในโรงงานขนาดใหญ่

Chad Tentinger ซึ่งเป็นผู้นำความพยายามในการสร้างโรงงาน Cattlemen’s Heritage ใกล้ Council Bluffs รัฐไอโอวา กล่าวว่าเขาคิดว่าโรงงานขนาดเล็กสามารถทำกำไรได้แม้กระทั่งในช่วงทศวรรษ 1970 แต่เจ้าของโรงงานเปลี่ยนไปใช้โรงงานที่ใหญ่ขึ้นโดยหวังว่าจะเพิ่มผลกำไร

ตอนนี้เขาพูดว่า “เราต้องการปฏิวัติโรงงานและทำให้เป็นสถานที่ที่น่าสนใจในการทำงาน”

นอกจากจ่ายเจ้าของฟาร์มให้มากขึ้นและจ่ายเงินปันผลให้กับเจ้าของหุ้นแล้ว ความหวังก็คือความสำเร็จของพวกเขาจะกระตุ้นให้เปิดโรงงานมากขึ้น และคู่แข่งรายใหม่จะเพิ่มการเปิดกว้างให้กับตลาดปศุสัตว์

ตัวยึดตำแหน่ง
Derrell Peel นักเศรษฐศาสตร์เกษตรแห่งมหาวิทยาลัยแห่งรัฐโอคลาโฮมากล่าวว่าเขาหวังว่าสิ่งเหล่านั้นถูกต้อง แต่สังเกตว่าการวิจัยแสดงให้เห็นว่าแม้ขนาดพืชที่เล็กลงถึง 30% จะทำให้ประสิทธิภาพการทำงานลดลงมาก ซึ่งหมายความว่าต้นทุนการฆ่าสัตว์แต่ละตัวสูงขึ้น

เว้นแต่โรงงานขนาดเล็กจะสามารถลดต้นทุนได้ พวกเขาจะต้องค้นหาลูกค้าที่จะจ่ายมากขึ้นสำหรับเนื้อวัวของพวกเขา หรือจัดการด้วยอัตรากำไรที่ต่ำกว่าบริษัทใหญ่

“เรามีพืชขนาดใหญ่มากเหล่านี้เพราะมีประสิทธิภาพมาก” พีลกล่าว

จากข้อมูลของ North American Meat Institute ซึ่งเป็นกลุ่มการค้าที่มีโรงงานขนาดใหญ่และขนาดกลาง ความท้าทายที่ใหญ่ที่สุดคือการขาดแคลนแรงงานในอุตสาหกรรม

Shane Miller ประธานกลุ่ม Tyson Fresh Meats กล่าวว่าไม่ยุติธรรมที่จะตำหนิบริษัทขนาดใหญ่และการควบรวมกิจการสำหรับปัญหาของอุตสาหกรรม

“ผู้แปรรูปจำนวนมาก รวมทั้ง Tyson ไม่สามารถดำเนินการโรงงานของตนได้อย่างเต็มประสิทธิภาพ แม้ว่าจะมีอุปทานวัวเพียงพอ” มิลเลอร์กล่าวกับคณะกรรมการวุฒิสภาสหรัฐในเดือนกรกฎาคม “นี่ไม่ใช่ทางเลือก: แม้ว่าค่าจ้างเฉลี่ยและผลประโยชน์ของเราจะอยู่ที่ 22 เหรียญต่อชั่วโมง แต่ก็มีพนักงานไม่เพียงพอที่จะเติมโรงงานของเรา”

โรงงานแห่งใหม่ที่นำเสนอนี้เกิดขึ้นในขณะที่ USDA กำลังพยายามเพิ่มห่วงโซ่อุปทาน หน่วยงานได้อุทิศเงินจำนวน 650 ล้านดอลลาร์เพื่อระดมทุนสำหรับโรงงานเนื้อสัตว์และสัตว์ปีกขนาดกลางและขนาดเล็ก และเงินค้ำประกัน 100 ล้านดอลลาร์สำหรับโรงงานดังกล่าว นอกจากนี้ยังมีการวางแผนกฎใหม่ในการติดฉลากเนื้อสัตว์ว่าเป็นผลิตภัณฑ์ของสหรัฐฯ เพื่อให้แตกต่างจากเนื้อสัตว์ที่เลี้ยงในประเทศอื่นๆ

Andy Green ที่ปรึกษาอาวุโสของ USDA สำหรับตลาดที่ยุติธรรมและแข่งขันได้กล่าวว่า “เรากำลังพยายามสนับสนุนการลงทุนและนโยบายใหม่ๆ ที่จะกระจายและแก้ไขปัญหาที่เกิดจากการกระจุกตัว”